无上甚深微妙法,百千万劫难遭遇;

我今见闻得受持,愿解如来真实义。

千百年来,寺院法师或居在未诵经文以前,都要先念这四句“开经偈”。这四句开经偈是《华严经》翻译圆满,当时的皇帝武则天所题。

千百年来,虽有许许多多高僧大德曾经试图修改其中的文字,或另做一首偈,但一直到今天,也没有人能够再做一首比它更好的开经偈。开经偈流传至今,已经成为修行人颂经之前必不可少的发愿文,可见这首诗偈之精妙。

能题写如此精妙的开经偈,说明武则天不但虔信佛法,而且精通佛理。当然,武则天是尼姑还俗做皇帝的人,这也成就了武则天和佛教的因缘。

据说两千五百年前,释迦牟尼佛传法的时候,有一天,佛祖带着弟子托砵外出化斋。一群小孩在路上玩堆沙子,其中一位娇滴滴的女孩子,远远看见佛祖带领弟子们而来,就半戏半真的用双手从地上捧一捧沙,走到佛陀面前,往佛陀的饭砵内一放,佛祖客气地接受了她的沙土。

大弟子舍利佛看不过眼,心想这女孩岂有此理,怎么可以用沙土戏弄我师尊。在路上实在忍不住,就问道:“师尊,刚才那女孩子,把沙土放您饭砵里,怎么能让她这么胡闹?”佛祖微笑道:“你们不知,此女千百年后,因缘成熟,要在东震旦国(中国)为王。这时我如不接受她的沙,她将会试图去破坏佛法。我接受了沙子,这样让她结下此善因缘,她将来做王时将会弘扬佛法。”

此女孩子就是后来中国历史上的一代女皇武则天,据说,她一出世就有帝王的龙凤之姿。因为武则天与佛教因缘甚深,所以在武则天当政的时代,她对佛法尽力推动与弘扬。闻名遐迩的千年古刹大雷音寺,距当时的神都洛阳也不远,当然武则天在阿婆寨也留下有印迹。

武则天对佛法,特别是禅宗很是推崇,她亲自跪拜迎请神秀禅师为国师。

神秀,俗称李,开封人。50岁时,拜谒禅宗五世祖弘忍为师,求教佛法真谛。这位年少就习经史,博学多闻而出名的大德,拜五祖为师后,在东山寺从事打柴挑水等杂役6年。后深为五祖弘忍所器重,被称为“神秀上座”。

弘忍禅师去世后,神秀禅师在江陵当阳山大开禅法,四海僧俗闻风而至,声誉甚高。

武则天久闻神秀盛名,于久视元年(700年)派遣使者迎至洛阳。武则天用肩舆把神秀迎入太殿,“亲加跪礼”。此后神秀往来于长安、洛阳两京,受到朝野信徒的崇奉。当时神秀已90多岁,武则天对他十分敬重,神秀所在道场的一切需用,均由朝廷供给,十分丰厚。武则天除常召神秀,“时时问道”外,还敕命在汴州神秀的老家置报恩寺,以旌其德。神龙二年,神秀死于洛阳天宫寺,朝廷赐谥“大通禅师”。

禅宗六祖惠能当时在广东,也是名声远播,武则天“敕书劝谕,征赴京城”,可是惠能“竟不奉诏”,谢绝了武则天的召请。武则天虽然没有能请动高僧惠能,但仍以礼相待,赏赐甚丰,“送百衲袈裟及钱帛等供养。”

武则天当朝期间,更是建寺造像,广积功德。佛像雕塑,在武则天时期达到了高潮。龙门奉先寺的卢舍那大佛就是当时造像精品的代表之作。

白马寺在武则天时也是她常去的佛寺,白马寺在唐朝东都洛阳市郊,武则天派僧人薛怀义住持该寺,薛怀义同时兼任新平道行军总管。武则天常居东都,不时来到白马寺拜佛,这里几乎成为武则天专用的宫廷寺院。

唐高宗时,为保存玄奘从印度带回的佛经,曾在长安慈恩寺建起5层高的大雁塔。武则天称帝后,她本人带头,朝中王公响应,供养大量钱财,将大雁塔重加营建,增至10层。后经兵火,仅剩下7层。大雁塔至今仍是西安的一大景观。

武则天也曾捐建香积寺。香积寺是中国佛教净土宗祖庭。唐代诗人王维在其著名的诗篇《过香积寺》中描绘说:“不知香积寺,数里入云峰。古木无人径,深山何处钟。”唐高宗和武则天曾分别向香积寺赏赐舍利和国宝。