一战爆发之时,飞机技术已经达到了相当高的程度,而且在战争中后期,飞机开始直接参与战斗,为以后成为决定性的空中武器奠定了基础。但随着飞机的发展,一款更早的空中“巨无霸”似乎被各国军界忘记了,这就是:飞艇。
但一战时期德国人似乎没有忘记这款神秘武器,德国的齐柏林公司建造的飞艇,按当时的技术水平来说,可以认为是科学和工程技术上的奇迹之作。他们的每艘飞艇都具有优美线条和巨大的尺寸,大马力航空发动机特有的“嗡嗡”声音,推动着一艘艘德国飞艇划破天空的线条。
人们第一眼看到齐柏林飞艇的时候,就肯定会像被符咒抓住一样,倾倒于它的雄伟壮观。和飞艇相比,当时飞机则感觉是一个丑陋的新生儿,只能搭载一到两个人。飞艇则可轻而易举地搭载数吨的物品,高傲地雄踞天空,而重于空气的飞机,在德国人看来只是些不起眼的飞行器。
飞艇和飞机相比,还是有着巨大的独特优势的:固定翼和旋翼飞机以小时来衡量飞行时间,而且还是一直处于运动中的,但飞艇却能在空中悬浮呆在空中几天都没有问题。与重于空气的飞行器相比较时,飞艇优势特点就是可观的燃油经济性。
一战前后,德国军界也对飞艇是情有独钟:德国海军在飞艇技术上也搞出了一些有意思的小东西,比如飞艇侦察吊篮,这东西用带电话线的缆绳拖在飞艇下方,由一名侦察人员在里头观察地面情况,用有线电话和飞艇联系。
侦察吊篮虽然不大,但作用还是不小,飞艇不必降低高度脱离云层掩护投弹,只要侦察吊篮的拖带高度能够低于云底即可。当然乘坐这东西在高空是非常孤独的,但有不少飞艇乘员却抢着上侦察吊篮,因为那里是飞艇飞行期间唯一可以抽烟的地方!
第一次世界大战爆发后,德国陆军和海军都开始大力建起自己的飞艇舰队。德国海军通常使用齐柏林公司制造的铝制龙骨的飞艇,编号为L开头。德国空军的飞艇则通常是由舒特-朗茨公司制造的木制龙骨飞艇,编号为SL。
德国海军在战争期间对飞艇远比陆军更加有热情,齐柏林飞艇轰炸英国也是由海军飞艇部队主导,最终海军飞艇部队司令彼得.施特拉塞还兼任了德国飞艇部队总司令。无论海军还是空军的飞艇,开战后都开始执行轰炸英国的任务。
德国飞艇部队试图从空中摧毁英国的工业基地,打击英国人的士气。德国海军为了攻击大型海军战舰,又开始研发了一系列远程袭击艇,这些远程袭击艇多次担任夜间轰炸任务,给英法同盟军造成了一定的损失。
据统计在整个一战期间,德国皇家海军飞艇航空师共使用了70多架飞艇,这其中包括8架舒特-兰兹式和6架如帕萨法尔型软式飞艇和59架齐柏林式飞艇,这些飞艇总共执行了1191次侦察任务和342次轰炸任务,这些飞艇在一定程度上牵制了英国海军。
最严重的飞艇袭击发生在1917年6月13日,当时伦敦有162人丧生。齐柏林飞艇几乎不可能在夜空中被发现,他们飞得比任何英国飞机都高,而且超出了枪炮的射程,使他们几乎不可能被击毁。
起初英国人则是对这些打不到、够不着的东西恨之入骨,以至当一艘德国飞艇因机械故障坠毁在海中的时候,附近的一艘英国拖船无视海员们“救助遇难者”的通则,坐视德国艇员们被海水淹死。
但随着战争的进行,飞艇本身的缺陷也开始暴露出来,和飞机相比安全隐患也更多,115艘齐柏林飞艇中就有77艘坠毁或是被重创到无法修复的地步。另外这些“超级武器”自己是没有防御能力的,轰炸对方时都要保持在安全高度,一点火星碰到飞艇上易燃的氢气,就会使飞船变成地狱,连铝制框架都会熔化。
而造成飞艇损毁的原因除了守军的火力攻击之外,还有恶劣天气中的大风和冰霜。大飞船还不能在大风中维持稳定,十一艘齐柏林飞船于10月20日夜间飞往伦敦,结果有三艘一去不返。
就算没有被摧毁或者坠毁,德国人的飞艇在实战中能够制造的威胁也比想象的要小很多,它们对英国的袭击虽然能让英方拉响防空警报,并引发英国人的极大恐慌,但造成的实际伤害却非常有限。
自1915年1月19日至1918年8月5日,德国约有80艘飞艇毁于协约国的炮火和意外。特别是在1918年8月5日的一次空袭中,德国飞艇部队总指挥兼海军彼得.施特拉塞中校,他亲自上阵以鼓飞艇部队士气。但他乘坐的L-70号艇却被击落并阵亡,从此德国飞艇部队彻底一蹶不振,而德军对飞艇的疯狂迷恋也戛然而止。
第一次世界大战结束后,德国人仍然研发更好的飞艇准备民用,但1937年“兴登堡”号飞艇空难事故让德国人再次心寒!不过飞艇真正退出航空舞台,其实不是因为这次空难事故,而是第二次世界大战。
事实证明:飞机在未来战场上战斗能力远比飞艇要有价值!1940年,由于飞艇对于战争没有实用价值,德国空军根据戈林的命令销毁了德国所有的飞艇。此后德国人也再没有在战争中使用过飞艇,和其他国家一样,飞机俨然成为二战空战中的唯一霸主。