董海川(1797年-1882年)生于清代嘉庆年间,原名董明魁,清朝河北省文安县朱家务村人。一般认为是八卦掌拳术的创始人和主要传播者。董海川身材魁梧,臂长手大,膂力过人,擅长技击。相传在安徽九华山得遇"云盘老祖"传授其技,创立了八卦掌。董海川身材魁梧,臂长手大,臂力过人,擅长技击。少时家贫,自幼嗜武,年轻时因误伤人命,奔走他乡。相传在安徽九华山得遇"云盘老祖"传授其技,创立了八卦掌。董海川告别道人师父艺成下山之后,虽然经过岁月磨练个性收敛成熟了许多,但是嫉恶如仇的脾气还是没有改。
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  这一天来到苏州。正在欣赏小桥流水的董海川恰巧目睹了苏州知府强抢民女的恶行,为搭救民女,董海川夜闯府衙,一掌结束了苏州知府的命。杀害朝廷命官,董海川一夜之间成了被朝廷追捕的钦犯,好不容易逃出苏州城后,董海川从此过上了居无定所的逃亡生活。
  流亡到河南后,董海川受农民起义军之托,身负重任奔京都而来。
  路过灞州的时候正赶上这里一年一度的庙会,街市上人头攒动,人群熙熙攘攘。董海川见一伙混混正与一位卖白蜡杆的老人争吵。见这伙人欺负老人,围观的人怒不敢言,董海川一打听才知道,这伙人是当地有名的恶霸,他心怀不平,上前劝解,歹徒不但不听劝阻而且突然出手。董海川一错步,轻轻闪过,对方扑了个空,恼羞成怒中爬起来就朝董海川身上踢,董海川一把抓住对方脚脖子,往前轻轻一送,那人仰面朝天摔倒在地,踉踉跄跄爬起来转身就跑,不一会儿工夫就找来二十多人,个个手持兵器,一拥而上。董海川大喝一声,舞动白蜡杆四面迎击,打死、打伤多人。这拨恶霸与官府勾结,早有人报知灞州知府,董海川被捕入狱。当天晚上,董海川抖动双臂将镣铐崩断,越狱潜逃。为避风头,他来到塞外张家口董玉家避难。
  有一次,董海川得罪了首领太监,被告到总管内务府主管民政的肃亲王那里,肃亲王见董海川相貌不凡,器宇轩昂,将他留在自己府中,从此董海川便在肃王府当差。连年的流亡生活使董海川的性情比以前温和忍让了许多,农民起义军失败,原计划付诸东流,董海川更加随遇而安,忍辱生活。在肃王府当差多年,没有人知道董海川是武术大师,一个偶然的机会他才露出"马脚"。
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  这天,肃王大宴宾客,肃王府高朋满座,肃王心情非常好,叫来护院总管沙回回为大家演武助兴。肃王命董海川上茶,当时,人们都在围观沙回回表演,茶送不过去,董海川一急之下,手托茶盘,纵身跃上大殿,自殿前宾客桌前飘落,静无声息,茶水竟然一滴未洒,肃王及宾客大吃一惊,大家都没有想到这个端茶送水的太监有如此好身手,于是都吵着让董海川表演,盛情难却,董海川练起了转掌之术,似行云如流水,脚步生风,时而翻身如雄鹰,时而转身如泼猴,时而跃起如小燕,变化万端……在场的所有人都看得目瞪口呆,全场鸦雀无声。正在此时,董海川一个提气腾空,轻灵跃起数尺之高,如旋风旋转而下,落地无声。
  永年县南关杨露蝉,三下陈家沟投师陈长兴,经十八年练成太极拳,战胜了很多京城武林高手,杨露蝉名声大噪,人称"杨无敌"。
  董海川早已听说了这个"杨无敌",便派徒弟到瑞王府登门请杨露蝉一聚。
  一个是太极高手,一个是八卦宗师,在桩上你来我去,如蝴蝶翻飞,似流星划过,看得众人如醉如痴。两人交手,时而疾风骤雨,令人眼花缭乱;时而风吹麦浪,招式变化层层叠叠;难分胜负。杨露蝉在与董海川比武后感叹:我与董先生比武只能比个平手,胜董海川很难。从此,太极、八卦这两大内家拳派的鼻祖级人物结为好友,也促进了太极八卦两大门派的交流沟通。
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  清同治十三年(1874年)后,董公"因年老气骸,始得寓外舍",常游居弟子家中,专事授徒,"请艺者自通显以至士贾与达官等几及千人"。仅见于墓志碑中所记门徒,就达56人,董祖师声名远播。董祖师所传掌势经后人"复安易理,定八卦合五行加添招数,代代相传",遍布各地,形成武术一大门派。董祖师因材施教,各授其技,为后来八卦掌形成不同风格奠定了基础,也为八卦掌的传播作出了贡献。
  董海川去世后,清光绪九年春,由尹福等弟子将董海川葬于北京市东直门外小牛坊村南,先后在墓前左右立四座碑纪念,记载其生平事迹。这座墓在"文革"中遭到破坏,后经八卦掌弟子李子鸣等人倡议,八卦掌各门人共同努力于1981年将墓迁至北京万安公墓,并立碑为记。2006年时任第四届北京八卦掌研究会会长的贾树森先生等人倡议于2008年北京奥运会前夕,在北京朝阳区柳芳南里街心公园(原董海川墓地东直门外小牛坊村)安放董祖师坐像。
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